Ніч і вогонь

Ніч і вогонь

I

Зміст матеріалу


Все починається саме так: спочатку у вогонь летять книги, потім - люди. Причина не в катах, а у вогнищах. Запитайте будь-яку людину Смутної Епохи, якщо допустити, що бували інші, що запам'яталося йому найбільше?

– Вогнища, вогнища на площах! - відповість він.

Ніч і вогонь. І натовп, розділений роком на тих, кого спалять, і на тих, хто спалюватиме. Свята церква, ти майже не дала їм надії, але щедро обдарувала приводами! Хто ховається під масками святенників? Зриваючи личини, ми не знаходимо демонів з пекла. Це люди. Одержимість буває різною, і одержимість пітьмою не страшніше за одержимість світлом, якщо це світло від інквізиційного вогнища.

II

"Зупиніть це людське безумство"! - читаю я на сторінках пергаменту, тільки що переданого мені посланцем безодні.


Мефистофель зляканий. І спохопився першим - напевно, сатана краще розбирається в людях, як-не-як географічно він ближче до них.

"Можеш вважати це моїм особистим проханням".

Я знаю, чого він боїться. Цього ж боїмося і ми, Сили Світла. Люди спалять один одного. Захоплені масовими вбивствами, вони забудуть про обережність, ослабіють. Голод і чума покінчать з тими, що небагатьма, що залишилися. Зникне найважливіший прошарок, буфер, такий необхідний і небу, і безодні.

"Я направляю туди Ериду. Але їй не впоратися однією. Дійте разом, рука в руку. І поквапитеся, це в наших загальних інтересах. Вважай це моїм особистим проханням".

III

Закутавшись в темні плащі, ми йдемо по брудній вулиці чергового міста. Вона - дійсний посланець пекла, а я. Виходить, теж, але з мовчазного благословення Неба. Під ногами - смердюча рідота. Жебраки виповзають зі своїх нір, тягнуть до нас руки, покриті виразками і струпами. Одна і та ж картина в кожному місті, в кожній країні. Відблиски полум'я, як маяки, ведуть нас до площі.

IV

І я, і Ерида сотні разів дозволяли спалити себе на очах натовпи, щоб воскреснути з попелу на їх очах. Ми переконували людей у своїй невинності самими різними методами, але нас знову і знову виводили на поміст. Ми підробляли індульгенції, укривали єретиків, рятували учених, являлися у вигляді знамень і пророків. Ми навіть допомогли знайти Новий Світ, щоб хоч трохи відвернути людство від геноциду. Відкриття великого мореплавця спрацювало, але ненадовго. Незабаром вогнища запалали і по той бік океану. Але ми наполегливо і послідовно очищали від вогнищ і мракобісся п'ядь за п'яддю, місто за містом. У якийсь момент навіть показалося, що ми остаточно впоралися з цим загальним людським безумством.

V

Я вже майже забув, коли бачило останнє вогнище. Невже наша місія закінчилася? Ми розслаблено крокували в сутінках, що згустилися, по одному з незліченних містечок, коли демонесса вперше за весь час доторкнулася до моєї руки:


– Габрієль, яке це - мати крила?

Цей несподіваний дотик багатовікової супутниці викликав в мені внутрішнє тремтіння, хоча до питання я віднісся спокійно. Подібні проблиски недозволеної цікавості траплялися так рідко за довгі роки нашої спільної роботи, що були цілком простимі. Ми спілкувалися, працювали, іноді жартували. Але ніколи не обговорювали нашу істинну зовнішність, як і тих, хто зробив нас такими. Не обговорювали і наші взаємовідносини. Це заважає роботі. Це - табу. Але його іноді так хочеться порушити. Воістину, людська спокуса!

– Це як дихати, Ерида. Вони - частина мене. Зараз я не можу користуватися ними постійно, і тому іноді мені здається, що я задихаюся.

– А я мерзну, - тихо призналася вона, - навіть людські вогнища зовсім не гріли мене. Вони холодні, як останній круг пекла.

Мені раптом нестерпно захотілося зігріти її своїм дотиком у відповідь, але зробити це мені завадив її вигук:

– Дивися, там, попереду! Здається, над площею світло від вогнища, - вона стиснула губи і прискорила крок.

VI

Вогонь танцював, натовп, що гуде, слухав скрипучий голос маленького чоловічка в чорному одязі, що зачитує вирок. Він означав, що юнак років двадцяти зараз буде спалений. На вугілля і попіл перетворяться його юне, сильне тіло, мова, що зрадила його, і мозок, що відмовився думати не так, як все. Згорить його серце, що любить і тепле. Перед тим, як він відправиться на небо, цей нікчемний чоловічок в рясі ім'ям бога влаштує йому пекло на землі. Невже нам, істинним служителям Вищих Сил, ніколи не вдасться викорчовувати усю цю заразу? Але часу на роздуми не було.

– Ерида, я займуся інквізитором, а ти - натовпом.


– Будь дуже обережний, Габрієль!

Я зірвав плащ, розпрямив білосніжні крила і злетів в повітря, стискаючи в руці палаючий Караючий Меч. Натовп ахнув і впав на коліна. І тільки святенник побіг, по-старушечьи підібравши полу ряси.

Я озирнувся подивитися на те, що творилося на площі. Ерида з'явилася перед усім натовпом - підручними інквізитора, купцями, ремісниками і жебраками, батьками сімейств і жінкам з дітьми в усій своїй страхітливій пишності. Закриваючи своїм тілом прив'язаного до стовпа юнака, вона накрила натовп усією своєю неземною красою, пронизуючи кожного поглядом палаючих антрацитних очей і посилаючи усім зневажливу усмішку, що оголила два величезні ікла. Її вид викликав загальний страх і замішання. Натовп ахнув, завив, заголосив. Триметрового зростання, з шкірою кольору лави, закута в обладунки, вона вселяла жах і дивне, солодке благоговіння. Роги, що прикрашали її прекрасну голову, довершували картину. Руде волосся спадало на плечі, і здавалося, що це не пасма, а язики пекельного полум'я. Від її голосу затремтіли усі стіни міста:

– Хто дозволив вам відправляти в Чистилище цю душу?! Хто надав вам право вирішувати, кому горіти?!

На жаль, я не міг довго милуватися цим видовищем. Інквізитор покинув площу, сподіваючись сховатися серед вузьких брудних вуличок. Але я не дав йому можливості навіть повірити в порятунок. У крил велика перевага перед товстими короткими ніжками.

Святенник впав на землю, стиснувся в сіру грудочку, закрив голову руками. Я зірвав з нього капюшон. На мене дивився старий, один з тих священнослужителів, про яких грішно навіть думати погано. Вицвілі очі, рідке сіре волосся, висохлі руки. Тільки страх надавав йому сили під час втечі. Я підняв над головою караючий меч.

– Згинь, нечистий! - завищав він, прикриваючись рясою.

Від несподіванки я розгубився. Навіть озирнувся, щоб подивитися, чи не коштує хто за спиною. Позаду нікого не було. Я розсердився по-справжньому.


– Безглуздий старий, ти не бачиш, що перед тобою ангел?! Я, Габрієль, посланець Господа, явився сюди, щоб покарати тебе за неправедний суд, що твориться Його ім'ям!

Але старий не слухав мене. Він незв'язно проклинав лукавого, звертаючись до Всевишнього. Довелося гарненько труснути його.

– Дурень, з чого ти вирішив, що я посланець пекла? Хіба ти не бачиш моїх крил?!

– Ти обманюєш мене, диявол! - запхикав старий. - Ти хочеш врятувати грішника, засудженого божим судом, тобто ти не можеш бути ангелом!

Його логіка потрясла мене до глибини душі.

– Так ти думаєш, що ти і є Вищий суд тут, на Землі?

Інквізитор квапливо бурмотав молитву, прикривши очі. Жах паралізував його розум. І тільки фанатизм давав сили боротися з ще більшим безумством.


– Я залишаю тебе в живих, старий. Але, обіцяю, коли-небудь ми продовжимо нашу бесіду!

VII

Ерида добре знала свою справу. Натовп на площі розсіявся. Хотілося вірити, що у цих "праведників" надовго пропав смак до розваг подібного роду. Вогнище розчаровано догорало, так і не отримавши свою жертву. Юнак, вже вільний, дивився на зірки. Обернувшись на мої кроки, він впав ниць на кам'яну спину площі. Прикро. Все ще знаходячись під враженням зустрічі з представником інквізиції, я забув прибрати крила і меч.

– Ну-ну, не час валятися, - підбадьорив я його. - Іноді вони повертаються. На твоєму місці я б зараз постарався виявитися якнайдалі від цього міста. І не з усіма можна ділитися своїми думками. Втім, це ти вже і сам зрозумів!

VIII

Я знайшов Ериду далеко від міських стін. Прийнявши людський вигляд, вона сиділа лицем на схід на холодному камені в очікуванні сходу Сонця. Але навіть зараз в ній прослизало щось невловимо демонічне, але що саме?

– Черговий безглуздий фанатик.

– Я вже зрозуміла. Це тобі. Вірніше, нам обом, - вона протягнула мені сувій.

Я розгорнув пергамент.


"Ваше завдання виконане. У Будинку Його тебе чекає нагорода. Від мене ж прийми Вдячність, я не забуду".

Невже все закінчилося?

– Ерида, ми повертаємося додому!

– Я знаю. Ось і вирішила попрощатися з сонцем. Подивитися на нього востаннє.

Вона обернулася до мене.

– І з тобою, Габрієль.

Розгубившись від її погляду, що палахкотить, я безглуздо видавив, переминаючись з ноги на ногу:

– Спасибі тобі за все!

– Це я дуже вдячна тобі. Одна б я не впоралася.

Дивлячись на висхідне світило, вона задумливо додала:

– А ти не допускаєш думки, що проблема розв'язана не остаточно?

– Чому? Мені здається, люди зрозуміли: у них немає права на Вищий Суд.

Ерида посміхнулася, торкнулася моєї руки, змусивши мене здригнутися.

– Ти справжній ангел, Габрієль! Поза сумнівом, Владика тіней не помилився, вибравши саме тебе. І я рада, що ми зустрілися. Але думається мені, що нам не раз ще доведеться попрацювати разом.