Древній жарт природи

Древній жарт природи

Деякі тварини нібито глузують з нашого знаменитого раціонального мислення. Ми були упевнені, що століття гризунів недовге, а потім наштовхнулися на безсмертних голих землекопів. Вважали, що парнокопитні не зростають вище за два метри, поки не познайомилися з жирафами. А якось природі стало зовсім нудно, і вона створила качкодзьобів - не інакше, заради того, щоб остаточно збити наукове співтовариство з пантелику.


Не мишеня, не жаба.

Качкодзьоби дивні. Описати зовнішність типового їх представника не так-то просто. Уявіть собі довгасту округлу тушку, покриту м'яким коричневим хутром. Спереду тушки можна розгледіти два невеликі очі, але доки качкодзьоб не нахилить голову, шию майже не видно. Під очима розташовується знаменитий дзьоб, віддалено качиний, що нагадує, але не жорсткий, а покритий еластичною шкірою. Ззаду видно плоский хвіст, немов у бобра, але порослий шерстю. Довжина тіла разом з хвостом і дзьобом - близько 50 см, вага - два кілограми. Лапи короткі, з перетинками між пальцями, призначені як для плавання, так і для риття нір. На суші таке чудо-юдо ходить не особливо витончено, але цілком упевнено, а у воді почуває себе просто прекрасно. Не знаючи, що з себе представляє качкодзьоб, його легко прийняти за дивний гібрид ссавця, птаха, рептилії і, можливо, риби. Водиться, зрозуміло, тільки в Австралії - більше відповідний континент складно відшукати.

Коли перша шкура загадкового звіра була прислана в освічену Англію в 1797 році, місцеві учені визнали це обурливою гостротою якогось професійного таксидерміста, що нібито пришив качиний дзьоб до різновиду бобра. На перевірку вирішився лише зоолог Джордж Шоу, що навіть надрізав шкуру, щоб переконатися у відсутності стібків і клею. Висновок був однозначний - тварина абсолютно реально. Британське наукове співтовариство, що незабаром знемагає від цікавості, дочекалося посилок з першими цілими тушками, і. знову запалий в ступор. Замість звичайного задньопрохідного отвору у качкодзьоба виявилася клоака. Властива тільки ряду риб, земноводних, плазунів і птахів! А у жіночих особин зовсім були відсутні соски. Лише у 1824 році з'ясувалося, що молочні залози у утконосових все ж є, просто молоко просочується крізь пори шкіри і стікає по шерсті. Але залишалося більше за півстоліття до моменту, поки змучені божевільними тваринами учені не усвідомили, що качкодзьоби ще і відкладають яйця.

Поїдають черепах


Качкодзьоби древні. Прямо-таки з біса древні. Вони відносяться до загону однопрохідних (що і пояснює клоаку), одній з самих ранніх гілок ссавців, в яку окрім них входять тільки єхидни. Найдальший їх однопрохідній предок, втім, зовні був ближчий саме до качкодзьоба. Стероподон мешкав в річках Австралії, у той час лише Гондвани, що відносно нещодавно "відкололася" від суперконтиненту, - близько 110 мільйонів років назад. Прямій і "сучасніший" предок під назвою обдуродон, жив 4.5 мільйона років назад, перевищував нинішніх представників свого славного роду приблизно втричі і відрізнявся потужними корінними зубами. Зуби ростуть і у відомих нам качкодзьобів, але швидко стираються, перетворюючись на рогові пластинки. Обдуродон, ім'я якого переводиться як "стійкий зуб", найімовірніше міг розколювати навіть панцирі черепах і ловити досить великих риб. Втім, зуби зубами, а апетити качкодзьобів анітрохи не знизилися навіть через мільйони років.

Воістину, немає на Землі більше ненажерливого чудиська, ніж звичайнісінький качкодзьоб. Із-за особливостей метаболізму однієї особини в добу вимагається з'їдати їжі з чверть власної ваги! У раціон входять: черв'яки, ракоподібні, комахи, молюски, риба, пуголовки, водні рослини. Спочатку співробітники зоопарків дуже переживали, що ці полохливі і нервові звірятка погано їдять і не хочуть розмножуватися. Поки качкодзьоби не звикли і не налягли на свій стандартний раціон. В результаті, як правило, зміст пари качкодзьобів обходиться дорожче, ніж дорослого слона. Так що, незважаючи на симпатичну зовнішність, намагатися завести подібного ненажеру в якості домашнього вихованця не коштує. І це далеко не єдина причина.

Отрута і електрика

Качкодзьоби небезпечні. Так-так, ссавець розміром з крота, дивний, але досить миловидний, може заподіяти вам жахливі муки. Ні, не укусом, і не кігтями. Річ у тому, що у самців качкодзьобів на задніх лапах ростуть гострі рогові "шпори", що наповнюються із стегнової залози. щонайпотужнішим коктейлем з отрут - пептидів і небілкових з'єднань. Потрібно ж їм якось оборонятися від хижаків і відганяти суперників під час шлюбних поєдинків, вірно? Отрута качкодзьоба смертельна для дінго і варанів, але дорослу людину, швидше за все, не уб'є. Що не виключає надзвичайно болючих відчуттів, які можуть тривати від тижня до місяця. Тут потрібно помітити, що самиці качкодзьобів абсолютно нешкідливі - їх "шпори" відвалюються через рік після народження. Тільки ось самця від самиці "на око" відрізнити практично нереально, і краще зовсім не намагатися узяти на руки качкодзьоба. Сам-то він першим не нападе ніколи.

Звичайно, в першу чергу загрозу качкодзьоби представляють для своєї здобичі. Вони прекрасні плавці, але під водою не користуються ні слухом, ні нюхом, ні навіть зором. Їх веде справжнісіньке шосте почуття - електрорецепція, властива лише деяким видам риб і амфібій. За допомогою дзьоба качкодзьоб уловлює слабкі електричні поля, що виникають при скороченні мускулатури ракоподібних, і безпомилково мчиться до мети. Так що, незважаючи на незвичайний апетит, качкодзьоб практично ніколи не лягає спати голодним.

Поза шаблонами

Качкодзьоби улюблені людиною. Вони не залишилися без уваги австралійських аборигенів, увійшовши до традиційного набору оповідей, відомих як "час сновидінь". В основному історії про качкодзьобів пронизані здивуванням і повагою - за незвичайну зовнішність і міцно займану власну нішу. У одній казці йдеться про качку, що викраденій самцем водяного щура і живе з ним в якості дружини до першої вдалої втечі. Але з відкладених потім яєць вилупилися не качата, а крихітні качкодзьоби. Кінець виявився засмучуваний - родичі не прийняли качку із-за незвичайних дітей, а діти сторонилися, не відчуваючи з нею зовнішньої схожості. Так і померла бідна качка наодинці, хіба що давши початок роду качкодзьобів. Інша легенда оповідає про те, як різні групи тварин - звіри, птахи і рептилії - намагалися переконати качкодзьоба приєднатися до одного з їх видів. Але в результаті той вирішив йти своєю дорогою. У цій історії, до речі, неодноразово вказується на древнє походження утконосового виду - австралійські племена відмінно це усвідомлювали.


Сучасна культура виділила качкодзьоба як один з символів Австралії - саме він зображений на реверсі австралійських монет в двадцять центів. Персонажів-качкодзьобів можна побачити в мультиках "Финес і Ферб" і "Таз-манія", а також на них заснований незграбний покемон псидак. Не сказати, що велика слава, але і така популярність краща за її відсутність. Качкодзьобам головне, щоб вода була чиста, та щоб заради хутра на них не полювали (заборонено з початку ХХ століття), а усе інше буде шляхом. Можна сказати, що качкодзьоби стали для сучасної людини не лише символом загальної "дивності" Австралії, але і усієї планети в цілому. Іноді немає нічого важливішого, ніж зламати шаблон і змусити нас поглянути на речі в іншому світлі. Якщо ми змогли зрозуміти качкодзьобів, то і інші загадки природи виявляться по плечу.