Брати наші великі

Брати наші великі

В середні віки опис слона звучав, як казка: звір розміром з будинок, вуха, як крила кажана, ноги, як дерева, змія замість носа, величезні ікла, що стирчать назовні. У слонів не вірили, ставлячи їх нарівні з драконами, псоглавцами і катоблепасами.

Чудасії еволюції

Слони — найбільші наземні тварини, королі серед ссавців. Але так було не завжди. Історія слонового роду бере початок біля Меридова озера — солоної водойми, що знаходиться на території сучасного Єгипту. Шістдесят п'ять мільйонів років назад його береги і води населяли істоти, що нагадують тапірів, — меритерии. Вони були зовсім невеликі — до метра в довжину, і важили близько двадцяти п'яти кілограмів. У меритериев був коротенький хобот, злегка подовжені нижні різці(прообрази бивнів) і відносно товста шкура — от і все подібність з їх величних нащадків.

Приблизно у той же період африканські рівнини топтали набагато масивніші тварини — дейнотерии. На відміну від меритериев, вони були дуже схожі на звичних нам слонів — тільки більшого розміру і з дуже дивними бивнями, що ростуть з нижньої губи і загинаються вниз. Здавалося б, ось вони — предки слонів! Ан ні, природа розпорядилася інакше. Дейнотерии є родичами слонів, але украй віддаленими і дуже давно зниклими з лиця землі. Прямі ж їх предки — маленькі тапирообразне меритерии, які змогли вижити і розвинутися в мастодонтів, стегодонов, мамонтів і, звичайно, слонів.

Величезні розумники

Слони дивовижні не лише розмірами. Ця велична тварина складається майже з одних чеснот! Передусім, вони неймовірно розумні: наприклад, слони вмить упізнають себе в дзеркалі — окрім них і людини на це здатні лише деякі мавпи і дельфіни. Спілкуються слони трьома різними способами. По-перше, в хід йдуть хоботи — ними слони гладять один одного, переплітаються і вітально постукують один одного, як ми потискуємо руки при зустрічі. При цьому на хоботах може відбуватися і боротьба, аналогічна арм-реслингу. По-друге, зрозуміло, слони переговорюються за допомогою безлічі звуків. Найвідоміший — гучне трубление, що видається за допомогою хобота. І нарешті, найбільш вражаючий спосіб комунікації — сейсмічний. Певним чином тупаючи, слони створюють вібрацію, яку можуть відчути і розшифрувати їх родичі на відстані до тридцяти кілометрів! В основному цей вид спілкування слони використовують, щоб попередити своїх про небезпеку.

Здавалося б — як можна почути підземний гул на такій відстані, навіть якщо по землі тупає четрехногий велетень? Але якщо у вас вуха, як у слона, то це не складно. Слух у слонів — один з основних способів пізнання світу, вони розрізняють інфразвук і люблять людську музику. Слони можуть запам'ятовувати цілі мелодії, люблять слухати скрипку і інструменти з низьким звуком, на зразок рогу. Величезні вуха, втім, служать ще і в якості захисту від пекучого сонця — слони обмахуються ними, як опахалами.

Важкий союз

На жаль, у людей і слонів склалися непрості стосунки... просто — ми на них полюємо. М'ясо слонів їстівне, їх шкура годиться для створення одягу, а найбільшу цінність представляє слонова кістка. Разом ми мешкаємо на планеті дуже давно: за підрахунками учених, перша зустріч людей із слонами сталася в древні часи, близько десяти тисяч років до нашої ери. І усі ці тисячі років людина полювала на слонів, а з кістки робив статуетки, амулети, зброю, трубки, клавіші для піаніно. У один лише проміжок з 1860 по 1930 рік щорічно відстрілювали до ста тисяч слонів! У 1933 році на браконьєрство ввели мораторій, але популяція слонів і до цього дня не оправилася від удару.

Втім, одним полюванням справа не обмежилася. Слони легко йдуть на контакт з людьми — цю властивість людство теж використало у своїх цілях. У військових. В першу чергу це стосується індійських слонів, оскільки африканських приручити набагато важче. Починаючи з XVI століття до нашої ери слонів найактивнішим чином «вербували" в армії древніх полководців. Користь від сірих гігантів у бою була в першу чергу психологічна. Слон, що йде в атаку, — грізне видовище, ледве углядівши його, непідготовлена піхота і кіннота розбігалися в жаху. Втім, іноді несолодко доводилося і тим, хто вів слонів у бій: якщо ворожій армії вдавалося злякати слона, той звертався в панічну втечу, топтавши своїх і чужих.

Проте, віками слони використовувалися у битвах, вони брали участь навіть в Першій і Другій світових війнах — в якості тяглової сили і живого «всюдихода".

У наш час, на щастя, полювання на слонів найсуворіше заборонене, крім того, для них існує безліч заповідників, що охороняються різними державами світу. Слони більше не вбивають людей у бою, а лише перевозять вантажі, катають на собі туристів і виступають в циркових представленнях. Далеко не гірша доля, особливо якщо врахувати жахи попередніх епох.

Смерть і життя

Зрозуміло, побут таких видатних тварин просто не міг не обрости певною кількістю міфів. Узяти, приміром, знамениті слонові кладовища. Оскільки трупи слонів, що померли природним чином, практично неможливо відшукати, виникла легенда, ніби престарілі тварини, відчувши наближення смерті, вирушають на таємничий могильник, щоб випустити дух серед останків своїх побратимів. Людям на подібні кладовища вхід замовлений — ніхто ще не зміг відшукати їх.

У цій історії є частина правди: слони дійсно відносяться до своїх мерців з повагою і скорботою. Більше того, коли старий сімдесятирічний слон втрачає останні зуби і не може більше є, він і справді покидає своє стадо, щоб зустріти смерть на віддалі. Але ніякого особливого кладовища для нього не знайдеться. М'ясо з'їдають хижаки, а кістки — африканські дикобрази, яким по життю бракує мінеральних речовин. Також частенько престарілі слони тонуть в озерах, дозволяючи мулу поглинути їх тіла.

Інший поширений міф про слонів правдивий цілком: вони єдині наземні тварини, які не уміють стрибати. Бігають вони прекрасно, зі швидкістю до сорока кілометрів на годину, чудово плавають, перетинаючи навіть широкі річки, а ось стрибати у них не виходить.

Цікаво також те, що сплять слони дуже недовго — від сорока хвилин до трьох годин на добу. При цьому, коли стадо зупиняється на відпочинок, частина слонів залишається «на годиннику", щоб стежити за наближенням хижаків.

Якщо сплять слони мало, то їдять майже постійно: на підтримку такої масивної туші потрібно тонни рослинності! Всього за день дорослий слон з'їдає до трьохсот кілограмів їжі.

Вантаж минулого

Якщо уважно стежити за спільною історією людей і слонів, можна виявити шокуючі моменти навіть поза військовим часом. Слони, яких навчали для тортур і страт. Слони, яких страчували за різні злочини, — навіть в двадцятому столітті! Це жахливо, але якщо замислитися — не жахливіше, ніж люди, що поступають так само один з одним.

Так вийшло, що слонів людство частенько сприймало як рівних собі. Слони — ті ж люди, тільки зростанням в три метри, з хоботом, замінюючим обидві руки, і набагато наївніші.

Ми неабияк винні перед слонами — адже навіть поставивши їх на один ступінь з собою, ми принесли їм немало зла. На щастя, це одна з тих проблем, які час хоч би частково зцілив. Тепер прийшла пора учити слонів виключно добру і людяності. Учити як рівних, як вони того заслуговують. І, можливо, чому-небудь навчитися у них.